Cuarto de baño.

Y el váter lo delató

Un millón de personas son diagnosticadas cada año de cáncer colorrectal, una enfermedad donde las células que recubren la pared del intestino comienzan a reproducirse sin control alguno. A la par que se reproducen, estas células van invadiendo otras zonas cercanas al tumor, incluso pueden llegar a desprenderse y viajar por los conductos de nuestro cuerpo como quien viaja en metro. Desgraciadamente, la mayoría de las personas afectadas se detectan cuando esas células ya han invadido otros órganos, al causar síntomas evidentes.

Cuarto de baño.

Cuarto de baño. Wikimedia.

Uno de los retos de la biotecnología moderna es acabar con el cáncer de una manera menos agresiva que la quimioterapia tradicional. Desde que aprendimos cortar y pegar pedazos de ADN, hemos conseguido cultivar células que fabriquen proteínas parecidas a las que produce nuestro cuerpo. Parece tan sencillo como cultivar tomates, aunque es algo más caro. Una de las familias de proteínas más interesantes para combatir el cáncer son los anticuerpos.

En biotecnología llevamos utilizando anticuerpos décadas, ya que son capaces de engancharse de manera muy específica a cualquier otra cosa en particular y no soltarse. Anticuerpos que se enganchan a la cubierta del VIH, anticuerpos que se engancha a las hormonas que producen las mujeres embarazadas. Son proteínas tan grandes que no es nada complicado verlas, aunque para no equivocarnos necesitaremos técnicas más sofisticadas a la hora detectarlos.

Pero volvamos al cáncer. ¿Cómo podríamos detectar a esas personas que tiene a ese grupo de células altercando su intestino antes de que fuese demasiado tarde?. Resulta que como en cualquier otro cáncer, esta reproducción tan rara se inflama. Una inflamación en un tejido tan frágil como el intestino es fácil que sangre cuando… cuando vamos al baño. Claro, a ver quien se pone a buscar dos gotitas de sangre en un montón de m*****a. Un visionario decidió buscar un anticuerpo para detectar esa sangre, fijándose en una de las proteínas más características de ésta, la hemoglobina, transportadora incansable de oxígeno para todo nuestro cuerpo.

De un tema tan escatológico como ir al váter surge la prueba diagnóstica más recomendada para el cáncer de colon actualmente. La prueba de sangre oculta en heces por inmunodetección (así de fácil llamamos los científicos a detectar mediante el uso de anticuerpos), se ha convertido en una de las pruebas de referencia para población de riesgo en cáncer de colon. Utilizar la biotecnología para desarrollar el anticuerpo que detecta la hemoglobina es tan importante como entender la evolución del cáncer.

FAN2010257Esta prueba de detección basada en anticuerpos, ha desbancado a la anterior ya obsoleta, basada en las propiedades químicas. El uso de anticuerpos hace esta técnica más específica y evita que pacientes sanos sean diagnosticados como enfermos, provocando gastos innecesarios al sistema sanitario e imposibilitando una prevención adecuada.

Actualmente esta prueba se utiliza en muchas comunidades autónomas en España, aunque los científicos no consideremos la batalla ganada. Detectar el cáncer antes de que inicie su periplo por nuestro cuerpo nos ayuda a combatirlo más eficazmente. Por otro lado, es necesario desarrollar un programa de prevención que no implique que personas sanas sean tratadas como enfermas. Hoy nuestro país investiga si esta tecnología basada en anticuerpos que cuesta 2,5 € por paciente, podría mejorar los resultados frente a la colonoscopia, algo más incómoda y con un coste estimado de 120 € por paciente. Los anticuerpos, esas proteínas tan selectivas a la hora de unirse a otras nos echarán una mano para combatir el cáncer de manera más anticipada y personalizada.

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